Encounter este povestea lui Malik Khan (Riz Ahmed), un pușcaș marin decorat, acum în retragere, aflat într-o misiune de salvare a celor doi fii de o misterioasă amenințare legată de niște paraziți extratereștri.

Malik a fost imaginat inițial drept ceea ce regizorul Michael Pearce numește „anti-erou alb implicit”. Dar, după ce l-a întâlnit pe Ahmed, regizorul a știut că actorul din Sound of Metal este perfect pentru personaj.

„Nu a fost prima noastră alegere”, recunoaște Pearce într-un interviu pentru The Hollywood Reporter. „Abia când am vorbit cu Riz despre proiect, m-am uitat din nou pe scenariu și m-am întrebat: de ce n-am putea diversifica gama de persoane din care să alegem pe cineva pentru acest rol?”

El continuă: „Sunt fan al lui [Riz] de atât de mult timp, mi-a surâs ideea lui în acest rol. Are acea tărie, concentrare laser, curaj și îndrăzneală, seriozitate și hotărâre, încât mi l-am putut imagina cu ușurință interpretând nemaipomenit un pușcaș marin. Și nu l-am văzut jucând un astfel de personaj până acum. De asemenea, are această căldură și umanitate în toate personajele lui, așa că m-am gândit că va aduce profunzime dinamicii tată-fiu pe ecran.”

După ce familia principală a fost distribuită, Ahmed și Janina Gavankar – care o interpretează pe soția lui Malik, Piya Khan – s-au reunit pentru a redenumi personajele celor doi fii ai lor, Jay și Bobby, interpretați de Lucian-River Chauhan și Aditya Geddada.

„Riz este un vechi prieten, mai ales pentru că diaspora indiano-pakistaneză este o comunitate foarte unită și ne susținem foarte mult unul pe celălalt”, povestește Gavankar. „Riz și cu mine căutam un proiect pe care să-l facem împreună de ceva vreme. Așa că, atunci când am acceptat rolul, l-am sunat și i-am spus: „Vrei să ne numim copiii împreună?” În același timp și-a re-denumit și propriul personaj.

Chiar dacă inițial Pearce nu l-a avut în vedere pe Ahmed pentru rolul principal, regizorul spune că a scris rolul Octaviei Spencer special pentru actrița laureată cu Oscar.

Riz Ahmed, Lucian-River Chauhan, Aditya Geddada și Octavia Spencer la premiera din Los Angeles a filmului Encounter - Amazon Prime (Foto: Valerie Macron / AFP)
Riz Ahmed, Lucian-River Chauhan, Aditya Geddada și Octavia Spencer la premiera din Los Angeles a filmului Encounter – Amazon Prime (Foto: Valerie Macron / AFP)

„De fapt, am scris rolul pentru ea, ceea ce este periculos pentru că foarte rar te alegi cu actorul la care te gândești”, mărturisește Pearce. „I-am scris o scrisoare și i-am spus asta, iar ea mi-a răspuns peste o săptămână că vrea să se alăture proiectului. Cred că zeii filmului mi-au zâmbit în ceea ce privește distribuția acestui film.”

„Nu aleg niciodată roluri, sincer, aleg proiectele în ansamblu”, povestește Spencer legat de ceea ce a atras-o la film. „Implicarea lui Riz a fost un plus uriaș, apoi am citit scenariul și mi-am zis că Michael a făcut o treabă uimitoare cu întrepătrunderea genurilor. Este un thriller psihologic cu câteva elemente SF și este extrem de dramatic, dar în centru se află o familie la necaz și cine n-ar vrea să facă parte dintr-un astfel de proiect?

Cât despre Encounter, Ahmed a vorbit despre numeroasele teme relevante ale filmului, care vor rezona cu publicul, mai ales pe fondul pandemiei:

„Familia este cel mai important lucru, nu-i așa? Pentru mulți dintre noi”, spune Ahmed despre mesajul cel mai important al filmului. „Fie că ai sau nu familie, fie că ai o familie prin alianță, acel grup de oameni pe care te sprijini când vremurile sunt incerte. Cred că mulți oameni se pot identifica cu asta în timpul unei pandemii. Cred că [pandemia] i-a făcut pe mulți să reevalueze ceea ce contează cu adevărat pentru ei: să-i țină pe cei dragi aproape. Deci, acesta este un film care are o mulțime de teme rezonante pentru momentul actual. Este vorba despre acea frică de infecție, frica de ceilalți și încercarea de a-i ține pe cei dragi aproape în această incertitudine a zilei de mâine.”

Encounter va avea premiera la Amazon Prime, pe 10 decembrie.

Sydney Odman, The Hollywood Reporter, 3 decembrie